非同寻常的十八周岁——自闭儿父母法律须知

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有些父母非常不理解,给自己患有自闭症的孩子管事十八年了,怎么孩子一到十八周岁就必须获得法庭同意以后才能给孩子做主了?


每年的4月是“世界自闭症月(World Autism Month)”,除了认知自闭症本身,我们更需要了解一些法律知识。本文由专业律师为您解疑自闭症孩子年满十八岁带来的法律问题。


正文共:3045字

预计阅读时间:8分钟

撰文:高颖律师


非同寻常的十八周岁——自闭儿父母法律须知


几年前,一个特别的缘起,我从坦帕湾法援中心接手一个印度移民家庭案子,帮助这个家庭获得患有严重自闭症女儿的监护主张权力(Guardian Advocacy)。 情况紧迫,孩子过十八周岁生日已将近一个月,而父母由于没有被授予监护权,无法为孩子做任何日常医疗治疗决定,也无法向法院申请修改移民局登错了的孩子的名字。全家只靠父亲一个人的收入,无法负担律师费用。 


孩子的父母非常不理解,给自己患有自闭症的孩子管事十八年了,怎么突然就不再能管了?


没错,十八周岁之前,父母拥有对孩子的自然监护人权力,但这个权力在孩子十八周岁这天就终止了。孩子满十八周岁,美国法律上便自动认定他/她已经具有决定自己人身和财产的能力(除非法庭裁定相反)。这就意味着,无论孩子有什么样的身体或者智力上的障碍或困难,法律上他们都会被平等地赋予成年人的所有权力。父母如果需要继续行使为孩子做决定的权力,就必须通过司法程序来全部或者部分地取消孩子可以自己行使的权力,并且成功让法庭授权给自己,来替代行使。注:有正常意识行为能力的年满十八周岁的成年人,可以通过授权文件授权他人,即通常所说的生前财产/医疗决定代理授权书(Durable Power of Attorney; Medical Power of Attorney/Healthy Care Surrogate Designation 各州的名称会略有不同)来授权自己的亲人在自己需要的时候为自己掌管财务和与医生沟通。】


给自闭孩子的最好的十八周岁礼物:

家长的继续保护

非同寻常的十八周岁——自闭儿父母法律须知


每个州的监护制度各有差别。在佛罗里达,监护被分成两种。一种是完全失能情况下的监护权(guardianship),家长成为监护人(guardian),适用于完全没有自理能力和表达自己喜好的自闭儿家庭。在监护权法庭程序分两步走:首先是听证“失能听证”,法庭必须听取三人专家小组的报告意见,裁定失能嫌疑人(alleged incapacitated person)完全失能 (incapacity);然后,才能进行监护人申请的听证。它跟非自闭症成人因疾病或者创伤完全无法自理以后,而进行的监护申请是同样的程序。法庭会为孩子指定一个律师,并保证程序公正。


另一种是监护主张权(guardian advocacy),家长成为监护主张人(guardian advocate)。这类孩子虽然无法正常沟通,但能够自行完成生活中的一项或者几项任务,且能用自己特定的语言或者方式来表达态度和好恶。法官无需裁定孩子完全失能,家长(一般由代表家长的律师)通过向法庭提交医生开具的证明,具体陈述孩子的症状和表现,并且说明这些问题必须是在成年之前便存在,且未来鲜有改善的可能。监护主张人申请和任命的听证方式,与监护人听证相类似。


笔者执业过程中,佛罗里达自闭症家庭适合申请监护主张权的居多,非常建议父母在孩子还差半年十八周岁时,提前联系和挑选律师签约,准备好需要递交的材料,完成法庭要求的信用和犯罪背景调查。听证可以尽量安排在孩子十八周岁生日,如遇周日和假期,安排在此后的第一个法庭工作日。这样家长给到孩子的保护,可以无缝衔接。


十八周岁以后自闭儿的收入和医疗:

SSI和Medicaid

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很多有自闭儿的家庭都属于高知高收入家庭。 于是,孩子十八周岁之前, 社保局往往以父母收入过高为由,拒绝为孩子提供补充社保收入(SSI: Supplemental Social Income),孩子只能通过父母单位的医疗保险来满足医疗需要。


当孩子满十八周岁, 被作为独立的个体以后,父母的收入和财产不再影响孩子的申请。只要孩子无收入无财产,或者收入和财产在SSI的条件线下,就能获得补充社保收入。注: 2019年,联邦SSI向孩子每月提供$771。如果所在的州还另外为申请者提供州补充社保(SSP: State Supplemental Payment),能够获得的金会更多。以加州为例,2019年的SSP是$160.72,孩子每月可以拿到$931.72。 而且,全美有约三分之二的州,只要孩子收到一美金的SSI收入,孩子就能获得医疗助保(Medicaid)。【注:各州医疗助保名称和内容存在差异。】SSI收入虽然并不多,但加上免费医疗助保,很可能就是孩子需要时的那根救命线。


特别需要说明的是,父母可以为孩子建立第三方特殊需求信托(SNT: Special Needs Trust),信托条款必须说明被委托人只能用信托资产为孩子提供食物和住房(food and shelter)以外的需求。这样,信托内的资产以及孩子从信托中获得的物品、服务、学习费用,甚至假期,都不会影响SSI。因此,家长和孩子不需要很“穷”才能得到SSI和医疗助保。


前面所提到的家长获得的监护权或者监护主张权,里头就包含为孩子申请SSI和医疗助保的权力。


保护延续到父母之后:

遗嘱和信托

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尽管家长都希望能够永久地在孩子身边一直守护下去,但我们谁都不能避免那个终点的到来。对于普通家庭,父母一旦不在了, 成年的孩子在悲痛之余,仍旧生活继续,自己有工作有住所,可以处理父母的遗产。但对于很多自闭儿家庭而言,父母很可能是孩子这辈子唯一可以信任和依靠的人。


父母的提前规划做得越好,自闭儿能够获得的照顾和保护就越好。一些家庭比较幸运,自闭儿有愿意负责的兄弟姐妹。即便如此,父母如果没有做好遗产规划和托付,很可能会给能够负责照顾自闭儿的子女造成非常大的困难。


当父母没有任何继承规划,一旦父母去世,孩子便会直接继承财产。这笔财产的直接继承,会导致孩子的资产超出SSI的许可线,失去SSI。而失去SSI,就意味着失去免费医疗助保。这是更大的问题。 补救的办法,一般包括自置特殊需求信托(self-settled SNT)或者合众特殊需求信托(pooled SNT)。如果您遇到这样的状况,父母去世以后,请立即联系专业从事特殊需求信托的老年法律师,以避免更大的问题。


反之,父母提前做好遗嘱和信托,在文件中指定好了继承受委托人(successor trustee),确定继承份额,并明确分给自闭子女的遗产,无论是房产、银行账户还是人寿险金等等,在家长去世后放入让自闭子女受益的第三方特殊需求信托,就不会出现上文的状况。受委托人可以是父母可信赖的家人朋友, 也可以是专业受委托人。家长还可以另外在文件中指定信托保护人,赋予自己多年信任的律师、会计师或者财务顾问介入权。


养育一个星星的孩子需要整个村庄,而保护好一个满十八周岁星星的孩子则需要一个有计划有组织的团队。真诚希望此文能够为父母们提供一些法律线索,更好保护好自己和孩子的权益,唯愿天下孩子和父母皆平安幸福!


作者简介

非同寻常的十八周岁——自闭儿父母法律须知
高颖律师,Juris Doctor,加州佛州双执照,佛罗里达律协老年法分会以及房地产遗产继承和信托分会会员,希尔斯博罗郡律师职业道德专业委员会委员。目前就职于佛罗里达汉姆尼斯律师事务所Emma Hemness, P.A. (由佛罗里达律协老年法分会前任主席艾玛汉姆尼斯律师主理),专业从事监护申请和诉讼,遗产继承程序和诉讼,以及家庭财产传承设计(包括遗嘱和各类家庭可撤销信托、不可撤销信托及特殊需求家庭信托)。


撰文:高颖律师

编辑:Jing/薄雾

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